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Alfred Lothar Wegener


Alfred Lothar Wegener (1880-1930) fu un sostenitore del meteorologo tedesco teoria tettonica a placche e deriva dei continenti.

Nell'autunno del 1911 a Marburg, Wegener stava facendo delle ricerche nella biblioteca universitaria quando si imbatté in un articolo scientifico che registrava fossili di animali e piante identici trovati sui lati opposti dell'Atlantico. Incuriosito da questo fatto, Wegener iniziò con successo a ricercare altri casi di organismi simili separati dagli oceani. La comunità scientifica ortodossa dell'epoca cercò di spiegare questi casi affermando che i ponti terrestri ora sommersi un tempo collegavano i continenti. Wegener ha anche osservato che le coste dell'Africa e del Sud America si incastrano. Le somiglianze tra gli organismi potrebbero quindi essere dovute non all'esistenza di ponti terrestri, ma al fatto che i continenti un tempo erano collegati?

Una tale teoria, per essere accettata, richiederebbe molte prove a sostegno. Wegener scoprì quindi che grandi strutture geologiche in diversi continenti sembravano essere collegate. Ad esempio, gli Appalachi nel Nord America erano collegati alle Highlands scozzesi e gli strati rocciosi in Sud Africa erano identici a quelli trovati a Santa Catarina in Brasile.

Il meteorologo ha anche scoperto che i fossili spesso trovati in alcune località indicavano un clima molto diverso da quello di oggi. Ad esempio, fossili di piante tropicali sono stati trovati sull'isola artica di Spitsbergen.

Tutti questi fatti supportarono la teoria della deriva dei continenti di Alfred Wegener: nel 1915 la prima edizione di L'origine dei continenti e degli oceani , dove Wegener spiegò la sua teoria, fu pubblicato da altre edizioni nel 1920, 1922 e 1929. Wegener affermò che circa 300 milioni di anni fa i continenti formarono un'unica massa, Pangea (dal greco "tutta la terra"). Pangeia si è frammentato e i suoi frammenti sono stati "alla deriva" da allora. Wegener non è stato il primo a suggerire che i continenti si trovavano in tempi connessi, ma è stato il primo a presentare ampie prove da vari campi di studio.

Le reazioni alla teoria di Wegener erano quasi sempre ostili e spesso aspre. Parte del problema era che Wegener non aveva una teoria convincente che spiegasse il meccanismo che fece muovere i continenti. Pensava che i continenti si muovessero nella crosta terrestre mentre gli iceberg si muovevano attraverso le calotte glaciali e che le forze centrifughe e di marea erano responsabili del movimento dei continenti. Un altro problema erano i difetti nei dati di Wegener che lo hanno portato a fare previsioni sbagliate. Ha suggerito che il Nord America e l'Europa si separassero ad una velocità di 250 cm all'anno (circa cento volte più veloce che nella realtà). Tuttavia, c'erano scienziati che sostenevano Wegener, come il geologo sudafricano Alexander Du Toit. Dopo la sua morte le sue teorie avevano alcuni sostenitori, ma la maggior parte dei geologi ha continuato a difendere la teoria dei continenti statici e dei ponti terrestri.


Video: Alfred Wegener (Dicembre 2021).