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Hai problemi a riconoscere le persone? Prova l'ossitocina!


L'ossitocina, prodotta dall'ipotalamo e secreta dalla ghiandola pituitaria, induce contrazioni del muscolo uterino durante il travaglio e stimola la secrezione del latte. Ma altre ed eventuali funzioni - o applicazioni - dell'ormone sono state oggetto di numerosi studi.

Ora una nuova ricerca evidenzia il suo ruolo nel riconoscimento facciale. L'opera, pubblicata nell'edizione di mercoledì (7/1/2009) del The Journal of Neuroscience (www.jneurosci.org), sottolinea che l'ossitocina è in grado di aumentare la capacità di un individuo di distinguere i volti.

Secondo gli autori, i partecipanti allo studio che hanno ricevuto una dose di ossitocina mediante spray nasale hanno mostrato un migliore riconoscimento facciale, ma non oggetti inanimati.

“Riconoscere un volto familiare è una componente chiave per il successo dell'interazione sociale tra gli umani. Il nostro studio ha indicato che l'ossitocina nell'uomo ha immediatamente rafforzato la capacità di riconoscere e discriminare correttamente i volti ", ha affermato Peter Klaver dell'Università di Zurigo, uno degli autori dello studio.

Precedenti ricerche con i topi hanno scoperto che l'ormone svolge un ruolo importante nel distinguere quale altro animale è familiare. Ma a differenza degli umani, che fanno affidamento sulla vista per il riconoscimento, i topi usano il loro olfatto.

I partecipanti sono stati divisi in due gruppi. Il primo ha ricevuto domande contenenti ossitocina e il secondo placebo. I ricercatori hanno quindi mostrato immagini di volti e oggetti, come case, sculture o paesaggi.

Il giorno successivo, i volontari sono stati sottoposti a un test a sorpresa. Sono state mostrate immagini viste ieri e nuove. I partecipanti dovevano classificare le scene come nuove, che erano tra quelle presentate il giorno prima o familiari - che potevano distinguere, ma senza ricordare il contesto.

I volontari che hanno usato lo spray di ossitocina sono stati in grado di percepire i volti precedentemente visualizzati in modo più efficiente rispetto agli altri.

Tuttavia, entrambi i gruppi hanno lo stesso vantaggio rispetto alle immagini degli oggetti.

Secondo i ricercatori, il risultato, oltre al ruolo dell'ossitocina, indica l'esistenza di diversi meccanismi per la memoria sociale e non sociale.

"Lo studio ha dimostrato che una singola dose di ossitocina è sufficiente per aumentare la memoria di riconoscimento per gli stimoli sociali. I risultati indicano un effetto immediato e selettivo dell'ormone:

rafforzare i sistemi neuronali coinvolti nella memoria sociale ", ha affermato Ernst Fehr dell'Università di Zurigo, in Svizzera, in un commento sullo studio pubblicato dalla Society for Neuroscience con sede negli Stati Uniti.
"Lo studio ha importanti applicazioni in problemi come l'autismo in cui l'elaborazione delle informazioni sociali è compromessa", ha affermato Larry Young della Emory University, un altro ricercatore che studia gli effetti dell'ossitocina.

Adattato da: Agência Fapesp - Scientific Dissemination (7/1/2009)

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